Por qué la NASA y Boeing están tan decididos a traer a casa a los astronautas de Starliner

Inicialmente se suponía que dos astronautas de la NASA, que partieron hacia la Estación Espacial Internacional a principios de junio, regresarían a casa hace un par de semanas para completar un vuelo de prueba de la nave espacial Starliner de Boeing.

Los astronautas Butch Wilmore y Suni Williams permanecerán en la estación varias semanas más, mientras los ingenieros de la NASA y Boeing continúan estudiando el comportamiento anómalo de los propulsores del vehículo.

Pero no llamen a los astronautas varados o varados, dijeron los funcionarios el viernes. Y no estamos hablando de una misión de rescate.

«No estamos atrapados en la ISS», dijo Mark Nappi, director del programa Starliner de Boeing, durante una conferencia de prensa el viernes. «La tripulación no corre peligro».

Steve Stich, director del programa de tripulación comercial de la NASA, también trató de disipar las preocupaciones.

«El vehículo en la estación se encuentra en buenas condiciones», dijo. “Quiero dejar muy claro que Butch y Suni no están abandonados en el espacio. Nuestro plan es continuar llevándolos de regreso al Starliner y traerlos a casa en el momento adecuado”.

Stich luego agregó que el momento adecuado sería después de un análisis adicional de por qué cinco de los 28 aviones de maniobra del Starliner se comportaban de manera extraña cuando la nave espacial se acercaba a la estación espacial. Las computadoras del Starliner, que impulsaban la nave de forma autónoma, pudieron compensarlo con los propulsores restantes.

Cuatro de los cinco propulsores parecen funcionar ahora correctamente; el otro motor no se utilizará en el viaje de regreso. Los funcionarios de la misión esperan que el Starliner se desacople de la estación espacial y se lleve al Sr. Wilmore y a la Sra. Williams en su viaje de regreso desde el espacio, pero no comprenden completamente la causa del problema.

Los desastres mortales en la historia de la NASA, como la pérdida de los transbordadores espaciales Challenger y Columbia, han enseñado a los directores de misión a ser cautelosos y curiosos cuando algo anda mal.

«Creo que están haciendo su debida diligencia», dijo en una entrevista Wayne Hale, director de vuelo retirado de la NASA. “Al no tener prisa por llegar a casa, tiene mucho sentido tomarse el tiempo para recopilar la mayor cantidad de información posible para asegurarse de que todos los problemas se hayan resuelto. Tiene mucho sentido tomarse su tiempo”.

Nappi hizo una evaluación similar durante la conferencia de prensa del viernes, diciendo que era prudente utilizar ese tiempo para análisis más profundos.

«Sería irresponsable para nosotros, si tenemos tiempo y queremos hacer más, no hacerlo», afirmó.

A partir de la próxima semana, los ingenieros realizarán pruebas en tierra en las instalaciones de pruebas White Sands de la NASA en California, utilizando un propulsor idéntico a los del Starliner. Los lanzamientos reproducirán los realizados por el Starliner en el espacio.

Probablemente tomará un par de semanas, dijo Stich. «Entonces les daremos a los ingenieros la oportunidad de ir y observar ese tren motriz», dijo. «Esta será la verdadera oportunidad de observar un propulsor, tal como lo hemos tenido en el espacio».

Los ingenieros no podrán examinar directamente los problemáticos propulsores de la nave espacial que se encuentran actualmente en órbita porque están ubicados en el llamado módulo de servicio. Esa parte será expulsada en el vuelo de regreso, quemándose en la atmósfera.

«La prueba nos ayudará a comprender el rendimiento de los propulsores y podría darnos un 100% de confianza en que todo lo que vimos en órbita está bien», dijo Stich. «Es sólo un dato más que podemos tener antes de que saquemos de órbita el vehículo».

Ex funcionarios de la NASA como Hale han señalado que el hecho de que los administradores de la misión ignoraran las preocupaciones de los ingenieros ha contribuido a accidentes fatales anteriores.

Durante el lanzamiento del transbordador espacial Columbia en enero de 2003, un trozo de espuma aislante del tanque de combustible externo se desprendió y golpeó el ala izquierda del transbordador. Hale, que estaba a punto de asumir un nuevo puesto como gerente de integración de lanzamiento para el programa del transbordador, llamó a sus contactos del Departamento de Defensa y les preguntó si tenía la capacidad de inspeccionar visualmente el transbordador en busca de daños.

Pero los ejecutivos de mayor rango en la cadena de mando de la NASA no sintieron curiosidad y le dijeron a Hale que retirara la solicitud de ayuda. Él obedeció.

Lo que nadie sabía en ese momento era que el impacto de la espuma había abierto un agujero en el ala. Mientras regresaba a la Tierra, el Columbia se desintegró, matando a los siete astronautas a bordo.

“Mirando hacia atrás, ciertamente no se hicieron suficientes preguntas en el caso Columbia”, dijo Hale. “No se dedicó suficiente tiempo. Y la lección quedó claramente aprendida: tómate tu tiempo para llegar a la respuesta más completa y responde a todas las preguntas que cualquier experto pueda tener.

Mientras la NASA y Boeing estudian la nave espacial, dijo Stich de la NASA, Wilmore y Williams podrían subirse al Starliner para regresar a casa en caso de una emergencia en la estación espacial. De hecho, cuando un satélite ruso muerto se rompió repentinamente en órbita el jueves, se refugiaron brevemente en el vehículo y lo usarían si la estación espacial fuera golpeada por un gran trozo de escombros.

Actualmente, la cápsula está certificada para pasar 45 días acoplada a la estación espacial, debido a las limitaciones del diseño actual de la batería de Starliner. Pero hasta ahora las baterías han funcionado bien y la estancia puede prolongarse más allá de los 45 días, afirmó Stich.

Starliner no es el único problema que la NASA necesita resolver en este momento. Una caminata espacial fue interrumpida el lunes cuando se filtró agua de un cordón umbilical que conecta a un traje espacial mientras los astronautas estaban en la esclusa de aire. Los ingenieros aún no entienden lo que pasó.

«Tenemos que pensar en ello un poco más», dijo Bill Spetch, gerente de integración de operaciones de la NASA para el programa de la Estación Espacial Internacional.

La próxima caminata espacial, prevista para el martes, no se llevará a cabo al menos hasta finales de julio, dijo Spetch.