Amtrak paga enormes bonificaciones a sus ejecutivos mientras continúan las pérdidas

Catorce ejecutivos de Amtrak recibieron más de 200.000 dólares en bonificaciones de incentivo el año pasado a pesar del reciente pobre desempeño financiero del servicio y las dificultades con sus proyectos de mejora de capital, según documentos obtenidos por The New York Times.

En 2023, Amtrak pagó más de 5 millones de dólares en bonificaciones de incentivos a corto y largo plazo a sus ejecutivos, incluso cuando el servicio ferroviario de pasajeros registró pérdidas de 1.700 millones de dólares, según datos obtenidos de la Oficina del Senador Ted Cruz. Particularmente problemático para Amtrak ha sido su esfuerzo por mejorar su servicio en Acela, una popular ruta expresa de alta velocidad entre Boston y Washington, D.C.

“Desde retrasos en los nuevos Acelas hasta déficits anuales de miles de millones de dólares, el desempeño de Amtrak ha sido muy deficiente”, dijo Cruz. “Es inexplicable que más de una docena de ejecutivos de Amtrak hayan cobrado bonificaciones de seis cifras a expensas de los contribuyentes”.

Amtrak dice que las bonificaciones ejecutivas son necesarias para atraer y retener el talento y la experiencia ferroviarios.

Su programa de bonificaciones de incentivos para 2021 fue objeto de un intenso escrutinio después de que el Times informara que la compañía había pagado alrededor de 2,3 millones de dólares en bonificaciones cuando el servicio ferroviario informó sus ingresos más bajos y sus mayores pérdidas en más de una década. El miércoles, el Comité de Infraestructura y Transporte de la Cámara de Representantes celebrará una audiencia para discutir dos proyectos de ley para aumentar la transparencia y la rendición de cuentas en los pagos de bonificaciones de Amtrak.

Amtrak no pagó bonificaciones en 2020 debido a las interrupciones relacionadas con la pandemia en el servicio ferroviario de pasajeros del país y en gran parte de la industria de viajes. Desde entonces, Amtrak ha pagado alrededor de 12 millones de dólares en bonos de incentivo.

El director ejecutivo de Amtrak, Stephen Gardner, estuvo entre los tres ejecutivos que no recibieron un bono de incentivo a largo plazo el año pasado, pero recibieron el mayor pago de bono de incentivo a corto plazo, alrededor de 320.000 dólares. Gardner testificó en 2023 ante un comité de la Cámara de Representantes que su salario anual era de poco menos de 500.000 dólares al año.

Roger Harris, presidente de Amtrak, recibió el mayor pago objetivo a largo plazo de unos 305.000 dólares. Además, el Sr. Harris también recibió otros $232,000 aproximadamente de un bono a corto plazo pagado para elevar su compensación total de bono de incentivo a más de medio millón de dólares para 2023.

Eleanor Acheson, asesora general y secretaria corporativa del servicio, y Tracie Winbigler, directora financiera, también recibieron alrededor de medio millón de dólares en bonificaciones de incentivo el año pasado.

Amtrak ha defendido sus pagos en los últimos años, diciendo que los bonos ayudan a que sus empleos sean más competitivos y deseables. Por ejemplo, los directores generales de los ferrocarriles de mercancías, que son rentables, recibieron el año pasado bonificaciones e incentivos de millones de dólares.

«Para que Amtrak tenga éxito, debemos atraer empleados altamente calificados en todo Estados Unidos y competir con los ferrocarriles de carga del sector privado, firmas consultoras, aerolíneas y otros que buscan la escasez de trabajadores calificados en los Estados Unidos», dijo Christina Leeds, portavoz de Amtrak en una declaración esta semana.

El servicio ferroviario de pasajeros redujo las pérdidas reportadas de aproximadamente $2 mil millones en 2021 a aproximadamente $1.7 mil millones en 2023. El servicio ferroviario continúa perdiendo ingresos potenciales en parte debido a las dificultades para retirar gradualmente los trenes Acela más antiguos en su corredor noreste y obtener su reemplazo operativo. Se espera que los nuevos trenes Acela viajen a velocidades más altas y aumenten el número de clientes que Amtrak puede transportar de Washington a Boston, pero el proyecto lleva tres años de retraso.

Amtrak dijo que las bonificaciones para los ejecutivos se basaban en el número de pasajeros, la satisfacción del cliente y el desempeño financiero. Una carta enviada el martes por Cruz, republicano de Texas, y la senadora Deb Fischer, republicana de Nebraska, a Amtrak argumentaba que las bonificaciones no estaban justificadas dado que el servicio no cumplió con los objetivos de satisfacción del cliente y sus miles de millones en pérdidas.

“Los ejecutivos de cualquier otra empresa que sufriera pérdidas anuales superiores a mil millones de dólares habrían sido despedidos”, dice la carta. “Amtrak, sin embargo, los está recompensando. Estos bonos son particularmente irritantes porque se obtienen a expensas de los contribuyentes sin que Amtrak logre resultados satisfactorios”.

A medida que el servicio ferroviario continúa avanzando con proyectos de mejora, incluidos nuevos trenes Acela y el reemplazo de trenes regionales antiguos, los funcionarios se encuentran luchando por reforzar su fuerza laboral y sus habilidades después de años de reveses.

En 2021, la administración Biden realizó la mayor inversión en trenes de pasajeros desde que Amtrak comenzó a operar en 1971 como parte del proyecto de ley de infraestructura de 1 billón de dólares. El Congreso asignó 66 mil millones de dólares para el sector ferroviario, un tercio de ellos específicamente para Amtrak.

Amtrak ha perdido dinero todos los años desde que comenzó a operar. El servicio ferroviario casi obtuvo ganancias en 2019, pero la pandemia cerró la puerta a esa oportunidad y la compañía ha estado tratando de ponerse al día desde entonces.

Dijo que creó el programa de incentivos de bonificación en 2013 después de realizar cambios en su programa de pensiones y cerrarlo a nuevos empleados, lo que ahorró al servicio ferroviario cientos de millones de dólares, dijo Leeds.

«Ofrecimos pensiones definidas y beneficios para jubilados para atraer empleados a quienes se les pagaba independientemente de su desempeño», dijo. “Pasamos, por recomendación del Congreso, a incentivos orientados al desempeño: los incentivos son más baratos para el contribuyente y mejoran los resultados comerciales”.

En el año fiscal 2023, Amtrak logró dos de los tres objetivos establecidos para el programa de bonificación a corto plazo al reducir la cantidad de retrasos y reducir su pérdida operativa en $90 millones por encima de su objetivo. La satisfacción del cliente sigue siendo un desafío para el servicio, que estuvo a punto de alcanzar su objetivo. No se otorgaron bonificaciones relacionadas con la satisfacción del cliente, dijo Leeds.

En cuanto a los objetivos a largo plazo del servicio, que se pospusieron hasta 2021, Amtrak cumplió con cuatro de cinco, pero el servicio nuevamente tuvo un desempeño inferior en términos de satisfacción del cliente.

En el año fiscal 2023, que finalizó en septiembre, los clientes de Amtrak realizaron casi 29 millones de viajes con la compañía, un aumento de aproximadamente el 25% respecto al año anterior. En comparación, Amtrak solo registró alrededor de 12 millones de viajes de clientes en 2021.

El aumento en el número de pasajeros y la venta de billetes dio lugar a un aumento de 3,4 millones de dólares en los ingresos operativos, un 20 % más que el año anterior, pero aún no es suficiente para ayudar a la empresa a obtener beneficios.